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NATO AWACS : contrôleurs sans frontières du combat aérien

NATO AWACS : contrôleurs sans frontières du combat aérien

 

L'AWACS ou Airborne Warning And Control System est un avion conçu pour la surveillance de l'espace aérien lors d'opérations aériennes combinées. Il fut créé en 1978 sous l'impulsion de l'Organisation du Traité de l'Atlantique Nord. À l'époque, l'objectif était de protéger l'espace aérien européen contre d'éventuelles attaques de l'Union soviétique. Le détachement AWACS de l'OTAN se trouve à Geilenkirchen en Allemagne, une ancienne base de la Royal Air Force, proche de la frontière néerlandaise.

L'avion, conçu par le constructeur aéronautique Boeing, utilise les systèmes radar Northrop Grumman montés sur un fuselage de Boeing 707 adapté. Ce radar de haute technologie constitue la base des divers systèmes de reconnaissance, de détection, de commandement et de communication embarqués. Cet appareil est appelé Boeing E-3 Sentry dans le jargon militaire.

L'équipage d'un AWACS comprend de 15 à 33 personnes de spécialités et de nationalités différentes. La Belgique participe également au programme AWACS de l'OTAN. Notre Composante Air fournit donc des pilotes, des techniciens, du personnel d'assistance ainsi que des contrôleurs du combat aérien.

À l'instar du Control and Reporting Center de Glons, les contrôleurs à bord des AWACS sont responsables du contrôle et de la sécurisation de l'espace aérien dans lequel ils évoluent. Ils sont également chargés du guidage fiable et sécurisé de tous les aéronefs qui leur incombent. Dans les zones d'opérations et de conflits, le E-3 Sentry supervise toutes les plateformes d'armes telles que les avions de combat dans les différentes missions aériennes.

En octobre 1980, la Composante E-3A bénéficiait du statut officiel de quartier général militaire international. Trois cents membres des forces armées de 15 États membres de l'OTAN y travaillent. La Composante E-3A commençait ses opérations aériennes en février 1982 dès l'arrivée du premier AWACS. Elle atteignait sa Full Operational Capability fin 1988. Depuis lors, cette composante est restée très active. Les avions AWACS ont, en effet, pris part à des exercices et opérations dans le monde entier.